Visit Palawan in The Philippines

Palawan

Known as the country’s last frontier, Palawan has managed to preserve its fascinatingly natural habitat through the years. Situated north of Mindoro and north of Malaysia’s Sabah Island, Palawan is the country’s largest province spanning 1.5 million hectares. An ideal breeding ground for tropical flora and fauna, Palawan has more than a thousand islands and islets where monkeys, squirrels, bear cats, and zebras thrive with wild tropical plants and corals.

Palawan’s population follows the same pattern. The province has attracted peoples of all backgrounds and it is said that today’s Palawenos are a fusion of 81 different cultural groups. Foreigners, too, have grown to love this quiet province.

Palawan consists of about 1,769 islands; the Calamian Island group to the north, the Cuyo Islands group to the northwest, and the Balabac-Bugsuk group to the southwest. For the laid-back trip, Honda Bay is an ideal destination. From there, you can take your pick of your own little hideaway from Cowrie Island and Pandan, to La Isla Bonita and Isla de Nagusuan.

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Wildlife

Calauit Island is a 3,700 hectare game preserve and wildlife sanctuary alive with indigenous species and African wildlife including giraffes, zebras, and gazelles. Sea turtles, sea cows, and a variety of marine life nestle on its shores.

Underground River

Beneath the St. Paul Mountain lies a quiet underground river which snakes for about 8-kilometers before opening up into a clear lagoon flowing into the South China Sea. The Park also features the exciting Monkey Trail with its series of wooden paths to the forest.

Tabon Caves

The oldest known habitation site in Southeast Asia, the tabon Caves, unearthed a skull that dates back to 22,000 years ago.

Beaches

Visit the Balsahan or Tagbarung Swimming Resort, Kalis Point, or better yet, get a taste of El Nido. El Nido features black marble caves, tabletop corals, fantastic marine life, and the requisite white sand beach. Named after the swallow’s nest which proliferates in its mountain caves, El Nido also features one of the most delicious samplings of the freshest seafood in the land.

Archeological Hunts

Go down Cuyo Island and visit the Cuyo Spanish Church Fort with its massive ten-meter high and wide walls. Archeologists have also unearthed stone-age tools, Chinese burial jars, and ancient ornaments in Palawan’s numerous caves.

 

Things to see and places to go in Palawan

Puerto Princesa

Backpackers arriving in Palawan will take a 90 minute flight from Manila. Your arrival point, Puerto Princesa City, is the island’s capital and a great base from which to start your exploration of Palawan.

Together, Puerto Princesa City on the east coast and El Nido in the far north make up Palawan’s two main tourist hubs, about 5-6 hours apart by bus. Most backpackers spend a few days in Puerto Princesa before heading out to El Nido, a vibrant young city of less than 200,000 people with some memorable sightseeing opportunities.

Few people leave Palawan without visiting Puerto’s underground river. This 5-mile long subterranean watercourse was designated a UNESCO World Heritage Site in 1999 and is without a doubt one of the wonders of the natural world. A tour to the river is a full day out and prices vary wildly (most include return transport, lunch and a 45 minute boat trip) so shop around for the best value trip, but be prepared: at peak times there can be a lot of queuing and waiting around.

Most travellers wait to get to El Nido before enjoying Palawan’s outstanding waters but a trip to Honda Bay is a great opportunity for a warm-up dive. A short drive east of the city, Honda Bay is the epitome of a tropical paradise. A small fishing village at the centre of the bay is your jumping off point into the turquoise waters of the South China Sea. Several tiny islands pepper the bay and visitors hop between them on boats chartered from the shore. Many of the islands, some no more than a sandbar, charge a small fee for refreshments and others sell freshly cooked seafood. The snorkelling here is fun and the surroundings are truly idyllic.

El Nido

El Nido is something of a backpackers’ Mecca; Alex Garland was inspired to write the best-selling novel The Beach after a trip here. While I can’t promise Leonardo DiCaprio, I can promise some of the most breathtaking natural scenery in the worldand great nightlife.

If you’re a watersports enthusiast, you’ll be totally spoilt for choice. Crystalline waters lap shimmering white beaches as looming limestone cliffs rear up from the deep to meet the jungle. Get your flippers on and get out there!

The waters around El Nido are home to over 850 species of marine life and there are 30 dive sites suitable for all abilities in Bacuit Bay alone. El Nido town has several dive-shops, most of them PADI certified, so if you’ve never tried it before you can give it a go in safety.

This is the place for scuba diving and snorkelling but also – and not a lot of people know this – El Nido is a great place for surfing too. The scene is still young but surfers should head to Mike’s Point on El Nido Beach to get kitted out or take lessons. The best breaks are to be found north of El Nido.

With over 100 beaches in the immediate vicinity, beach bums can throw down a towel and not see a soul. Twin Beach, 10 miles outside El Nido, is stunning. It takes about an hour and half to get there because the roads are awful, but it’s totally worth it. Called Twin Beach because the beaches of Nacpan and Calitang sit back to back, there are a handful of shops and restaurants but the emphasis is very much geared towards relaxation.

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Hike up Taraw Peak, a jagged limestone rock towering above El Nido.  The ascent is tough in places, with some brief climbs, but your efforts will be rewarded with the most amazing view of Bacuit Bay. Allow three hours for a round trip, and make sure you charge your phone – the view from the top is one you’ll never forget!

Eating in Palawan

Puerto Princesa

Rizal Avenue and Manalo Street are where most of Puerto Princesa’s restaurants are located. You can get pretty much any style of food you desire here, but go local for the experience and the price.

Wherever you go, try the Kamayan speciality, boodle fight. It can be found on most menus and is a great introduction to Filipino cuisine. And don’t panic, it’s not as violent as it sounds. A buffet of freshly-cooked seafood and fish, plus several delicious local dishes, are served on banana leaves. No plates or cutlery needed, just tuck in! Depending on how hungry you are, three of you can eat for less than £2 each.

Kalui (Rizal Avenue) is one of the best Filipino restaurants in Puerto but it’s very popular so booking ahead is a must. Kalui specialises in Filipino seafood dishes but is equally well known and loved for great cocktails.

If you’re pining for something a little more stodgy try Marbers Beergarden (Manalo Street). This tiny restaurant is owned and run by German chef, Bernie, and serves hearty Germanic fare as well as Asian dishes. Best of all? It serves really good, cold beer!

For a meal with a view, take one of the many island-hopping boat tours of Bacuit Bay. Most include a delicious buffet lunch cooked on board by the crew. It’s a great way for new arrivals to get their bearings in Palawan while sampling the local cuisine.

El Nido bay, Philippines

El Nido

Up in El Nido, the Habibi Restaurant and Shisha Café (Hama Street) is always a good laugh with good food. Don’t let first appearances fool you – from the outside it looks a bit worse for wear, but it’s actually a really cool little hangout. The owners, Ronnie and Charo, cook top-notch food, beautifully presented. Don’t miss the crȇpes, the milkshakes or the king prawn curry – and afterwards, you can relax with a shisha pipe on the beach.

Hidden away at the end of a dirt track, Happiness Beach Bar is a little gem and a real find. A few minutes walk from El Nido beach in Sitio Lugadia, it serves an eclectic selection of homemade Middle Eastern, European and local dishes. This was my favourite ‘sunset’ bar – the elevation gives visitors amazing views across Bacuit Bay when the sun goes down. Good tunes, great food, cheap drinks and that sunset – it’s pretty much what backpacking’s all about!

Sleeping in Palawan

Not the most memorable name ever, but Kambakambak Doss Haus(Dacanay Street Road 1) in Puerto Princesa is a quaint little hostel run by super-friendly staff. Located in a quiet street off the main drag, all rooms are en-suite, have Wifi and are air-conditioned. If you’re travelling with someone else, it’s definitely a good shout.

Otherwise try the Uyang B&B on Socrates Road for great value for money. Set in a residential area and surrounded by tropical gardens, the whole experience is charming and rustic. With brekkie thrown in, you get bed and board at a bargain tenner a night.

If you’re thinking even cheaper than that there are a lot of hostels about, book your first few nights and then ask around. You can often get a cheaper deal once you’re there on the spot, and if you’re a champ at the bartering, something you definitely need to learn in the Philippines.

One of the best things I did in Palawan was to get the Tao Experience boat to Coron. A 5-night rustic adventure on some of the Philippines’ unhabited islands, sleeping under the stars. It was brilliant.

 

Top five experiences in Palawan

  1. Get a group together and  island-hop on Honda Bay – how many can you visit in one day?
  2. Buy a snorkel and mask and get up close and personal with a few of the marine inhabitants of Palawan.
  3. Grab a towel and some sunscreen, rent ahabal-habal(a type of motorbike) and spend the day lounging on the twin beaches of Nacpan and Calitang.
  4. Get up at dawn for a morning workout with a difference and climb Taraw Peak above El Nido poblacion (town centre).
  5. Take a boat trip through Palawan’s underground cave system. Yes, it’s touristy but it’s also a once in a lifetime experience.

 

PALAWAN-ISLAND

 

En español:

Palawan es una isla alargada que alberga una exótica vida salvaje, encantadores pueblos pesqueros y sitios declarados Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO. Haz una visita a especies animales en peligro de extinción en el Calauit Game Preserve & Wildlife Sanctuary o explora los restos de naufragios de la Isla de Corón, reconocido como uno de los mejores sitios del mundo para practicar buceo. Una visita guiada en barco por el Puerto Princesa Underground River te dejará sin aliento.

Norte de Palawan

1- Corón 2- Ocam Ocam 3- El Nido 4- Port Barton

Corón

Corón es, para muchos, la puerta de entrada a Palawan. Es la ciudad más grande de la Isla Busuanga y, a simple vista, puede no ofrecer la imagen de isla paradisíaca que el viajero espera encontrar en esta parte de Filipinas. Las calles son caóticas y la ciudad es bastante desordenada, pero es una buena opción para hacer base y explorar las islas de alrededor.

Qué ver y hacer en Corón

♦ La mayoría de los viajeros viene a Corón para ver la gran cantidad de buques hundidos en la zona durante la Segunda Guerra Mundial, actividad conocida como wreck diving. Hay varios operadores para elegir pero, si pensás sumergirte más de un par de veces, verás que tu presupuesto viajero va a aumentar súbitamente.

♦ Si bucear no es lo tuyo, igual te podés dar el lujo de observar la vida marina haciendo snorkelling. La forma más popular de hacerlo es en un “Island Hopping”, una excursión que te lleva a varias islas de alrededor, parando en puntos específicos para darte un chapuzón. El precio de este tour ronda los PHP 1000 por persona, incluyendo el almuerzo. Para muchos, es la mejor experiencia de Palawan, pero tenés que tener en cuenta que si vas en uno de estos tours los boteros manejan el tiempo que podés quedarte en cada lugar. Es decir, si te enamoraste de la playa en una de las islas, vas a tener solamente menos de una hora para disfrutarla.
Una buena opción es juntarse entre varios viajeros (alrededor de 6 u 8) y alquilar un bote por el día.Arreglan con el botero los lugares que quieren recorrer y el tiempo que pasarán en cada lugar lo deciden ustedes. Les va a salir más barato y van a disfrutarlo más.

♦ Los atardeceres en Corón son algo mágico. Un buen lugar para verlo es en el puerto, donde el sol poniente se refleja en los botes amarrados creando una imagen de postal. Al día siguiente podés hacer un poco de ejercicio subiendo a esa colina que ves desde todos lados, la misma que contiene la cruz que vigila a la ciudad. Desde ahí arriba podés ver todo Corón (no es que sea muy grande, pero lo vas a poder ver todo) y además ver el sol caer tras las islas. Ideal para el último día de tu estadía. Calculá cuarenta minutos para llegar hasta la cima desde el centro.

Dónde comer como los locales

Corón no se caracteriza por ofrecer una gran variedad de comida, ni por tener un plato típico que te vuelva loco y lo quieras hacer en casa, pero en el mercado nocturno (ubicado junto al Centro de información turística en el centro de la ciudad) vas a poder probar los clásicos filipinos a una fracción del precio que pagarías en un restaurante o mismo en las karinderías.

Hay para elegir: tenés puestos de “licuados” (las comillas van porque son 90% hielo); los que venden fritangas del tipo arrolladitos primavera, tofu o huevos duros crocantes; inasal (parrillada) y los que se especializan en sopas algo aburridas pero masarap (deliciosas) según los locales .

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Cómo llegar

Desde Manila, salen barcos de Atienza Shipping Lines una vez por semana. El pasaje sale PHP 1000 por persona y, supuestamente, incluye comidas. Vale destacar que con “comidas” se refieren a un plato diminuto de arroz con dos pedacitos de carne y algunas verduras, así que es importante llevar alimentos extra.

Ocam Ocam

Filipinas tiene muchas playas, muuuchas. Como todo producto que está disponible en abundancia, cada artículo pierde valor. Ocam Ocam es uno de ellos: hay tantas islas alrededor de Corón con playas espectaculares, que ésta ni siquiera se escucha entre las conversaciones de los visitantes. Y eso es lo que la hace especial.

Ubicada a tan sólo 70 km de Corón, Ocam Ocam es una de esas playas que te imaginaste cuando estabas tirado abajo del ventilador muerto de calor y cerraste los ojos: agua cristalina, palmeras, arena blanca y una amplia playa. Es el premio para los que se toman el esfuerzo de recorrer una ruta casi en su totalidad de tierra, con pozos que parecen cráteres lunares y polvo, mucho polvo. Eso sí, cuando llegues preparate para relajarte porque vas a tener la playa para vos solo.

Qué hacer en Ocam Ocam si no estás durmiendo bajo una palmera

♦ Ocam Ocam es para ir a relajarse, nadar y disfrutar de la naturaleza. El atardecer en esta playa fue uno de los mejores.

Recomendación

Llevá comida y agua desde Corón. En Ocam Ocam no hay ningún restaurante/karinderia ni lugar donde comprar comida hecha (el pueblo más cercano está a 5km pero no tiene mucho). El resort supuestamente tiene un restaurante pero no tenía nada cuando fuimos.

 

El Nido

Amado por muchos, creemos que no hay un lugar en todo Palawan tan sobrevaluado como El Nido. No es feo, no, no estamos diciendo eso. Simplemente, para nuestro gusto, está demasiado desarrollado y Filipinas tiene muchísimos otros lugares con playas de la misma calidad pero sin la gente ni todo ese teatro armado para complacer a las almas extranjeras a cambio de sus tan necesitados dólares.

Qué hacer en El Nido

♦ En El Nido las agencias de viaje se quieren encargar de buscarte actividades para todos los días de tu estadía: hay varias opciones de Island Hopping, podés alquilar un kayak, bucear, etcétera, etcétera.

Si sos como nosotros, que no te gusta que te manejen tu tiempo en un tour, preparate para alquilar un kayak y salir a recorrer la bahía o caminar los 4 km. que separan El Nido de la playa Las Cabañas (podés tomarte un tricycle si no querés caminar). Buscá una palmera que te dé un poco de sombra (cuidado con los cocos) y disfrutá del momento. Esta playa, con sus aguas cristalinas y su suave arena, es una de las mejores que vimos en Filipinas. Eso sí, no la vas a tener para vos solo.

♦ Parece mentira después de todo lo escuchado sobre El Nido, pero la playa principal del pueblo no es el paraíso de arena blanca y aguas cristalinas que muchos esperan. Para poder sacar esa foto de postal que tanto soñaste, tenés que irte a Las Cabañas o a alguna de las islas del Archipiélago Bacuit.

El-Nido

 

Dónde alojarse

El Nido es famoso por la mala relación calidad-precio que ofrece en su alojamiento. Frente a la playa, las habitaciones dobles salen arriba de los 1500 PHP (!). Si no necesitás estar en la arena, sobre Rizal St. empiezan a estar los alojamientos más económicos, donde te van a pedir alrededor de 800 PHP por una doble básica. Si seguís por esa misma calle alrededor de 1 km, la misma habitación te va a costar 600 PHP.

Cómo llegar

Si empezaste tu recorrido por Palawan desde Corón, la única opción de barcos regulares a El Nido es con alguna de las compañías turísticas. El recorrido tarda alrededor de 8 horas y cuesta 1800 PHP. Hay tres empresas que hacen esta ruta, todas tienen el mismo precio y crearon su monopolio. Salen todos los días excepto los domingos.

Desde Puerto Princesa: este tramo es el más transitado de todo Palawan, por lo que es muy probable que haciendo autostop consigas un viaje non-stop. Pero si todavía seguís queriendo tomar los lentos e incómodos buses, bueno, no te preocupes que hay varios por día. También están las camionetas que hacen el recorrido a toda velocidad.

 

Port Barton

Port Barton es un pequeño pueblo que empezó a crecer turísticamente hace uno pocos años. La dificultad de acceso hace que el crecimiento sea más lento, pero en poco tiempo está convirtiéndose en el nuevo El Nido. El ambiente todavía es relajado, pero ya se nota que el pueblo depende cada vez más del turismo, y los boteros y motoqueros empiezan a atentar contra esta pasividad.

Cuando nosotros fuimos, en el 2013, todavía el camino desde la ruta principal no estaba asfaltado, y no había edificaciones de dos pisos. Lamentablemente, por lo que nos cuentan los viajeros, esto ya cambió rotundamente y Port Barton ya tiene muchos de los tristes vicios de los lugares turísticos de Filipinas.

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Qué hacer en Port Barton

♦ Sí, adivinaste. Otro pueblo en la playa, otra vez island hopping. El precio es de alrededor de PHP 800 por persona, con un mínimo de dos pasajeros.

♦ Si los island hopping están empezando a apretarte el presupuesto, o simplemente no sos un amante de los tours, lo mejor para nosotros es hacer la caminata (3 – 4 km aprox.) hasta White beach. La playa honestamente no es de lo mejor que hayamos visto en Filipinas, pero es muy tranquila y el camino para llegar es ameno.

♦ Como en El Nido, la playa principal del pueblo deja bastante que desear. Está bien para una caminata al atardecer o para sentarte a tomar una cerveza, pero no para pasar todo el día acompañado de los boteros que te preguntan si querés hacer un tour.

Cómo llegar

Si viajás en transporte público, hay buses que hacen la ruta El Nido – Puerto Princesa constantemente. Pedí que te dejen en la intersección a Port Barton y desde ahí podés tomar un jeepney o, si ya se fue el último, un trycicle que te va a costar bastante caro.

 

Río Subterráneo de Sabang

Cerca de la localidad de Sabang, 50 kilómetros al norte de Puerto Princesa, se encuentra el popularísimo Río Subterráneo. Es una de las cartas fuertes de turismo en Filipinas, junto con Boracay, las Chocolate Hills (isla de Bohol) y las terrazas de arroz de Hapao. En 2012 fue declarado una de las nuevas 7 maravillas naturales del mundo. Para controlar la cantidad de turistas que pueden visitar el Río Subterráneo (alrededor de 600 al día), es necesario sacar un permiso de visita. Si querés hacerlo de manera independiente, el mismo se saca en el “Coliseum” de Puerto Princesa. 

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Los cupos se llenan con bastante anticipación, por eso, si sabés la fecha exacta en la que querés visitarlo, es recomendable reservar online. Pero si no tenés planes fijos podés intentar conseguir un lugar el mismo día. Todos los días se guardan 100 lugares para los “walk in”, si llegás antes de las 8 am tenés muchas probabilidades de conseguir uno. De lunes a jueves tenés muchas más chances de conseguir el permiso.

Más información en la página oficial del Río Subterráneo.

 

Sur de Palawan

1- Puerto Princesa 2- Nagtabon

Puerto Princesa

Puerto, como es conocida por lo locales, es la capital de Palawan, las ciudades de este país no se caracterizan por ser muy agradables, al contrario, generalmente son un caos de tránsito, gente y contaminación. Esta no es la gran excepción, pero tampoco es un lugar que vayas a odiar.

Qué ver en Puerto Princesa

♦ Si bien Puerto Princesa es la ciudad más visitada de Palawan, en realidad se usa como base para recorrer los alrededores o para ir al Río Subterráneo, pero igualmente una caminata por el puerto al atardecer o una visita al mercado van a mantenerte ocupado.

♦ Datazo si eres vegetariano, Puerto Princesa va a ser tu lugar preferido en Filipinas, ya que tiene no sólo uno, ni dos, sino que cuatro restaurantes vegetarianos para que te puedas dar el lujo de elegir dónde ir. El que mejor relación precio-calidad ofrece es Namaskar Vegetarian Houseque está ubicado en Burgos St., a pocos metros del correo central.

La playa idílica que te presentamos se llama Nagtabon. Está ubicada a sólo 40 kilómetros de Puerto Princesa, pero pocos la visitan. De hecho si mirás en el mapa está en la costa Oeste, cruzando toda la isla, pero ya viste lo angosta que es Palawan.

Una vez en Bacungan, son 8 kilómetros hasta la playa. Si no querés caminar vas a tener que tomar un trycicle o esperar el poco frecuente multicab. Estamos hablando de una playa oculta, así que el camino lejos está de ser el más transitado. Nosotros conseguimos un corto viaje de dos kilómetros en un camión cementero que estaba trabajando en las obras de construcción de la ruta, pero el resto del camino de ida y vuelta lo hicimos a pié.

Si querés pasar la noche en Nagtabon podés acampar en Hawaiiana Cove, el único del pueblo, por 200 PHP. También tienen cabañas por 700 PHP la noche hasta cinco personas u 800 PHP más de cinco personas, una ganga si estás en un grupo. Otra opción como siempre, si no necesitás un baño, es preguntar a los vecinos si te dejan acampar por algún lugar.

Cómo llegar

Si estás en Corón, hay un barco que hace esta ruta. Se trata del anárquico Razdna, un buque carguero pero que también puede llevar algunos pasajeros. No tiene fechas de salidas regulares, sino que va cuando tiene que llevar mercadería. Si coincidís con el Razdna durante tu visita, considerate afortunado. Nosotros intentamos insistentemente pero sin éxito, el barco nunca apareció a pesar de que nos dijeron que ya estaba llegando. En el puerto nadie sabe cuándo llega ni cuándo se va, la única manera de averiguarlo es preguntando a todos en el puerto y pidiendo si se pueden comunicar con la oficina de Razdna. Aparentemente el recorrido cuesta entre 1500 y 2000 PHP.

Desde El Nido es casi tan fácil conseguir un viaje a dedo como tomar los frecuentes buses y camionetas que hacen la ruta todos los días. En total son 228 km y se tarda aproximadamente 5 hs.