Why death of world’s coral is alarming

Why death of world’s coral is alarming: (En español al final del texto)

Australia’s Great Barrier Reef is heralded for its biodiversity: The colorful clusters of coral and wisps of islands stretch 1,400 miles, home to white and orange clown fish, the blacktip shark, humpback whales and hundreds of other species.

But those clear blue-green waters are also changing faster than previously thought, according to a new study in the journal Nature, worrying scientists who say the survival of the Great Barrier Reef and other ecosystems like it is crucial for the planet.

“There’s huge trouble in paradise,” said Craig Downs, a biologist who studies dying coral in Hawaii.

At the Great Barrier Reef — considered one of the Earth’s largest living structures — about half of the coral died in 2016 and 2017 because of record extreme heat, a result of climate change driven by greenhouse gas emissions, the researchers found.

Historically, coral deaths were at a smaller 5 percent to 10 percent.

Other research has estimated that 90 percent of the world’s corals could be dead as soon as 2050.

Australia’s weather bureau said 2017 was the country’s third-hottest year on record, and the scorching temperatures came despite the lack of an El Niño system that normally brings warmer weather.

Scientists are concerned that the colonies of coral that make up the Great Barrier Reef have been damaged to a point where they won’t bounce back. If corals remain in too-warm water they turn white — a process known as bleaching — and can potentially die.

“It’s quite challenging to witness the severity of this bleaching — it’s the worst we’ve ever seen,” Terry Hughes, director of a government-funded center for coral reef studies at James Cook University in Australia and the lead author of the study, told Nature.

A severely bleached branching coral sits amid minimally bleached boulder coral. (Gergely Torda)

 

He said that while some types of coral died, others survived — indicating the make up of the reef is undergoing a remarkable transformation.

“Losing a lot of corals has a broader ecological impact: species that eat the corals lose their food source; fish that would hide in the corals become more susceptible to predation from sharks,” Hughes added.

In another report published this month in the journal Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences, scientists said they went to French Polynesia in the Pacific Ocean to study clown fish.

A clown fish hovers next to sea anenomes in the Great Barrier Reef. (The Ocean Agency)

 

The creatures have a symbiotic relationship with sea anemones, which provide them safe harbor. But when the anemones undergo bleaching, the clown fish’s body also changes and it expends more energy. That isn’t beneficial for the small creatures, which are essentially just working extra hard to survive.

Downs said he’s already seen serious depletion of corals in Hawaii, as well.

“Maui is a great example: The entire west coast used to be coral reefs 40 years ago, but now they’re only at the north and south poles of the island,” he said.

In addition to climate change, he blames pollution, including from sunscreen that humans use, agricultural runoff and sewage from resorts for making the waters more toxic.

The coves and bays around the coral reefs are beautiful and draw tourists — but that increase in human activity is also what’s hurting the environment, Downs said.

Dead coral is covered by algae, right, at a reef off Madagascar in 2010. (Keith A. Ellenbogen)

 

“Climate change guarantees its extinction in 150 years,” he said in general of the reefs.

Downs, an Oahu native and the executive director of the environmental lab Haereticus in Virginia, said he supports legislation in Hawaii that would ban sunscreen that contains the chemicals oxybenzone and octinoxate as well as enforce greater pesticide control.

The chemicals are so bad, he said, that he’s heard stories of them tainting waters in the Caribbean as well. Fish are sullied by an unnatural coconut flavor — or whatever the fragrance is in the sunscreen — and humans taste it when they’re consumed, he said.

The American Academy of Dermatology has argued that there is no data showing oxybenzone is a health hazard and supports it as an ingredient that protects skin from the sun.

But there’s no disputing the reefs are dying, Downs said, and that will be devastating to tourism — the main economic driver in Hawaii and other popular vacation spots.

When tourism suffers, he added, that means the loss of jobs, and the need for people to migrate elsewhere for work — putting pressure on other areas and local resources.

Ultimately, he said, it’s not that humans shouldn’t go to visit coral reefs or enjoy them — but it’s about being mindful of not using harmful sunscreen, not leaving plastic in the oceanand not polluting the environment in other ways.

“Go enjoy, but think how you can reduce your footprint,” Downs said. “Leave no trace.”

By Erik Ortiz NBC News

 

 

Australia: “Problemas en el paraíso”: por qué la muerte de los corales del mundo es alarmante

La Gran Barrera de Coral de Australia es famosa por su biodiversidad: los coloridos cúmulos de coral y las volutas de las islas que se extienden  1.400 millas, hogar de peces payaso blanco y naranja, tiburón negro, ballenas  y cientos de otras especies.

Pero esas claras aguas azul verdosas también están cambiando más rápido de lo que se pensaba, según un nuevo estudio en la revista Nature, preocupando a los científicos que dicen que la supervivencia de la Gran Barrera de Coral y otros ecosistemas como esta es crucial para el planeta.

“Hay grandes problemas en el paraíso”, dijo Craig Downs, un biólogo que estudia el coral moribundo en Hawaii, Estados Unidos.

En la Gran Barrera de Coral, considerada una de las estructuras vivas más grandes de la Tierra, cerca de la mitad del coral murió en 2016 y 2017 debido al calor extremo récord, resultado del cambio climático provocado por las emisiones de gases de efecto invernadero, hallaron los investigadores.

Históricamente, las muertes de corales fueron menos de un 5 por ciento a 10 por ciento.

Otra investigación ha estimado que el 90 por ciento de los corales del mundo podrían haber muerto en 2050.

La oficina del clima de Australia dijo que 2017 fue el tercer año más cálido del país en la historia, y las temperaturas abrasadoras llegaron a pesar de la falta de un sistema de El Niño que normalmente trae un clima más cálido.

Los científicos están preocupados de que las colonias de coral que conforman la Gran Barrera de Coral hayan sido dañadas hasta el punto de no recuperarse. Si los corales permanecen en agua demasiada tibia, se vuelven blancos, un proceso conocido como blanqueamiento, y pueden potencialmente morir.

“Es todo un reto ser testigo de la gravedad de este blanqueamiento, es el peor que hemos visto”, dijo Terry Hughes, director de un centro financiado por el gobierno para estudios de arrecifes de coral en la Universidad James Cook en Australia y autor principal del estudio,  le dijo a Nature.

Dijo que aunque algunos tipos de coral murieron, otros sobrevivieron, lo que indica que la composición del arrecife está experimentando una transformación notable.

“Perder muchos corales tiene un impacto ecológico más amplio: las especies que comen los corales pierden su fuente de alimento, los peces que se esconden en los corales se vuelven más susceptibles a la depredación de los tiburones”, agregó Hughes.

En otro informe publicado este mes en la revista Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences, los científicos dijeron que fueron a la Polinesia Francesa en el Océano Pacífico para estudiar el pez payaso.

Las criaturas tienen una relación simbiótica con las anémonas de mar, que les proporcionan un puerto seguro. Pero cuando las anémonas sufren decoloración, el cuerpo del pez payaso también cambia y gasta más energía. Eso no es beneficioso para las criaturas pequeñas, que básicamente solo trabajan duro para sobrevivir.

Downs dijo que ya ha visto un grave agotamiento de los corales en Hawaii, también.

“Maui es un gran ejemplo: toda la costa oeste solía ser arrecifes de coral hace 40 años, pero ahora solo están en los polos norte y sur de la isla”, dijo.

Además del cambio climático, culpa a la contaminación, incluida la protección solar que usan los seres humanos, la escorrentía agrícola y las aguas residuales de los centros turísticos por hacer que las aguas sean más tóxicas.

Las calas y bahías alrededor de los arrecifes de coral son hermosas y atraen a los turistas, pero ese aumento en la actividad humana también es lo que está dañando el medio ambiente, dijo Downs.

“El cambio climático garantiza su extinción en 150 años”, dijo en general sobre los arrecifes.

Downs, oriundo de Oahu y director ejecutivo del laboratorio ambientalista Haereticus en Virginia, dijo que apoya la legislación en Hawai que prohibiría el uso de bloqueador solar que contenga los productos químicos oxibenzona y octinoxate, y que imponga un mayor control de plaguicidas.

Los productos químicos son tan malos, dijo, que también ha escuchado historias sobre aguas contaminadas en el Caribe. Los peces son mancillados por un sabor antinatural a coco – o lo que sea que la fragancia esté en el protector solar – y los humanos lo prueban cuando se consumen, dijo.

La Academia Estadounidense de Dermatología ha argumentado que no hay datos que muestren que la oxibenzona sea un riesgo para la salud y la respalda como un ingrediente que protege la piel del sol.

Pero no hay dudas de que los arrecifes están muriendo, dijo Downs, y eso será devastador para el turismo, el principal motor económico en Hawaii y otros lugares de vacaciones populares.

Cuando el turismo sufre, agregó, eso significa la pérdida de empleos y la necesidad de migrar a otras personas para trabajar, lo que ejerce presión sobre otras áreas y recursos locales.

Finalmente, dijo, no es que los humanos no deberían ir a visitar los arrecifes de coral ni disfrutarlos, sino que se trata de ser conscientes de no usar protector solar dañino, no dejar plástico en el ambiente y no contaminar el medioambiente de otras maneras.

“Ve a disfrutar, pero piensa cómo puedes reducir tu huella”, dijo Downs. “No dejar rastro.”